Θεωρείται ότι το χαρτί δημιουργήθηκε αρχικά το 105 μ.Χ. από τον Ts’ai Lun, ευνούχο του κινέζου αυτοκράτορα Tj Ho. Η διαδικασία που ακολούθησε ο Ts’ai Lun ήταν να σφυροκοπήσει,  παρουσία νερού, υλικά που περιέχουν ίνες μέχρις ότου έγιναν πολτός. Τον πολτό τοποθέτησε έπειτα σε ένα πλέγμα μετάλλων όπου αφέθηκε για να στεγνώσει υπό μορφή λεπτών φύλλων.

Η διαδικασία κατασκευής χάρτου κρατήθηκε μυστική μέχρι τον 8ο αιώνα, όταν έγινε γνωστή στην κεντρική Ασία από κινέζους φυλακισμένους. Από εκεί η τέχνη της κατασκευής χάρτου διαδίδεται στο δυτικό κόσμο φθάνοντας στην Αίγυπτο τον 9ο αιώνα και μετά, από τις βόρειες ακτές της Αφρικής, στην  Ισπανία το 12ο αιώνα. Κατά τη διάρκεια των επόμενων αιώνων η γνώση της κατασκευής χάρτου πέρασε στο υπόλοιπο της Ευρώπης και έφθασε στην Αγγλία μέχρι το τέλος του 15ου αιώνα. Το  πρώτο εργοστάσιο παραγωγής χάρτου της Αμερικής κατασκευάστηκε το 1690.

Η εφεύρεση της τυπογραφίας έδωσε μια χρήσιμη ώθηση στην κατασκευή χάρτου, όπως η μαζική εκτύπωση βιβλίων που έγινε γεγονός για πρώτη φορά στην ιστορία. Αυτή η αύξηση στη ζήτηση χαρτιού οδήγησε στην  έλλειψη πρώτων υλών, ειδικά για κουρέλια που ήταν το μόνο αποδεκτό υλικό για υψηλής ποιότητας χαρτί. Πολλά υλικά δοκιμάστηκαν ως υποκατάστατα αλλά κανένα με αποδεκτά αποτελέσματα.

Ένας άλλος τομέας στον οποίο οι Ευρωπαίοι κατασκευαστές χάρτου έστρεψαν τις προσπάθειές τους, ήταν η μείωση του κόστους παραγωγής με την αντικατάσταση των εργαζομένων με μηχανές. Οι προσπάθειες που γίνονται κατά τη διάρκεια του 18ου αιώνα οδηγούν τελικά το 1798 στη δημιουργία της πρώτης μηχανής κατασκευής χάρτου από το Γάλλο εφευρέτη Nicholas Louis Robert. Το 19ο αιώνα ακόμη και το πρόβλημα των ακατέργαστων υλικών βρήκε τη λύση του με την εισαγωγή της διαδικασίας groundwood του πολτού αρχικά, και της χημικής διαδικασίας πολτού αργότερα.

Το  πρώτο Ελληνικό εργοστάσιο παραγωγής χάρτου κατασκευάστηκε στο Μιστρά το 1827